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O governo Obama está anunciando que o déficit orçamentário foi reduzido pela metade, “a maior redução de quatro anos desde a desmobilização da Segunda Guerra Mundial”. De fato, a CBO projeta que o déficit este ano será de 3%, talvez caindo alguns décimos nos próximos anos antes de iniciar uma escalada inexorável, impulsionada por dados demográficos, crescimento dos custos de saúde e promessas de benefícios insustentáveis ​​aos idosos. Se você ouvir o presidente, nosso único problema é o futuro e daqui a alguns anos. Agora que os déficits diminuíram, ele diz que estamos bem por enquanto. Déficits em torno de 3% manterão a dívida constante em relação ao tamanho da economia dos EUA, e ele parece achar que está bem.

Eu não. Veja este gráfico da CBO.

No seu relatório anual Econômico e Orçamentário, o Outlook CBO apresenta os quatro custos de uma dívida mais alta (página 7).

  1. “Os gastos federais em pagamentos de juros aumentarão substancialmente à medida que as taxas de juros subirem para níveis mais típicos;”
  2. “Como os empréstimos federais geralmente reduzem a poupança nacional, o estoque de capital e os salários serão menores do que se a dívida fosse menor;”
  3. “Os legisladores teriam menos flexibilidade … para responder a desafios imprevistos;”
  4. “Uma dívida grande representa um risco maior de precipitar uma crise fiscal, durante a qual os investidores perderiam tanta confiança na capacidade do governo de gerenciar seu orçamento que o governo seria incapaz de emprestar a taxas acessíveis”.

A CBO atribui esses efeitos prejudiciais à “dívida alta e crescente” e não distingue entre a alta (onde estamos agora, em meados da década de 70 como uma parcela do PIB) e o crescimento impulsionado por gastos com direitos futuros. A mesma lógica se aplica tanto à dívida alta de hoje quanto à dívida ainda maior no futuro. Estes são custos reais e significativos que estamos suportando hoje.

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É óbvio que não podemos permitir que a dívida aumente para sempre, pois isso começará a acontecer daqui a alguns anos, mas há uma questão adicional importante que está sendo amplamente ignorada. Momentaneamente deixando de lado o crescimento futuro da dívida projetada, a dívida / PIB em meados dos anos 70 é aceitável? O objetivo deve ser não deixar o problema piorar ou resolver o futuro crescimento da dívida e, com o tempo, reduzir a dívida / PIB para ficar mais próximo da média histórica pré-crise?

A CBO prestou um grande serviço aos formuladores de políticas explicando esses quatro custos de dívida alta e crescente, e desejo que mais membros do Congresso os compreendam e conversem sobre eles. Isso é importante o suficiente para que valha a pena entendê-lo bem. Você pode encontrar uma versão ligeiramente expandida da CBO nas páginas 9 e 10 aqui.

Eu quero expandir um pouco os pontos da CBO. Vou levá-los em ordem inversa e começar pelo último, o aumento do risco de uma crise fiscal. Aqueles da esquerda que argumentam que o alto endividamento não é um problema como (a) fingem que esse risco aumentado é a única consequência do alto endividamento e, em seguida, (b) contestam que o risco mais alto é significativo o suficiente para causar preocupação. Preocupo-me com o fato de que, quando os EUA dobrarem sua dívida / PIB em cinco anos, e quando nossa trajetória futura de dívida se parecer com isso, o risco de uma crise fiscal for significativo. Mas esse risco é incognoscível e, mesmo que pudéssemos mensurar esse risco, nunca saberemos quando essa crise ocorrerá. Meus argumentos mais fortes são: (1) o risco de crise fiscal é indiscutivelmente maior em um nível de dívida mais alto; (2) o risco só aumentará em nossa trajetória atual à medida que a dívida aumentar; e (3) existem outros três custos para aumentar a dívida; portanto, mesmo se você não estiver preocupado com o risco de crise, precisará abordar esses outros custos.

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Ao subir a lista, chegamos ao ponto de “menos flexibilidade” da CBO. O caminho da dívida projetada da CBO pressupõe um retorno (muito) lento, mas basicamente estável à saúde macroeconômica. Se tivermos outra recessão, ataque terrorista ou guerra, os números serão piores, e qualquer aumento do gasto do governo ou estímulo fiscal de que precisaremos será iniciado a partir de um ponto de partida muito mais fraco (um nível de dívida muito mais alto). Como nossa dívida é tão alta, estamos mal preparados para lidar com riscos futuros que exigem gastos com déficit significativo a curto prazo ou isenção de impostos.

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Então chegamos ao custo com o maior impacto político: salários futuros mais baixos. Este é realmente um custo dos grandes déficits recentes que resultaram no aumento da dívida de hoje e um custo adicional do crescimento futuro projetado do déficit. A redução da economia nacional causada por grandes déficits leva a um menor estoque de capital. Isso diminui a produtividade e, portanto, os salários. Para reduzir nossa dívida pública, o governo teria que economizar mais (ou até mesmo perecer o pensamento, equilibrar o orçamento), levando a uma maior economia nacional, um maior estoque de capital, maior produtividade e maiores salários futuros. Ser politicamente grosseiro: uma dívida pública mais baixa significa novas fábricas mais brilhantes, com empregos americanos com salários altos. Estou disposto a sacrificar muitos gastos do governo em troca de salários futuros mais altos.

Finalmente, o item no topo da lista da CBO é o mais provável de conduzir uma ação do Congresso. Nossa dívida pública está agora 37 pontos percentuais acima da média pré-crise, mas os pagamentos de juros do governo são relativamente baixos porque as taxas de juros são baixas porque a economia de curto prazo ainda é fraca. Quando a economia finalmente se recuperar e a dívida do governo rolar, essa dívida adicional aumentará os pagamentos de juros líquidos do governo em cerca de 1,85% do PIB (37% da taxa de tesouraria de 10% da CBO, a 5% em 10 anos). Em relação ao restante do orçamento federal, 1,85% do PIB é enorme. Esse aumento do custo dos juros é o mesmo que o governo federal gastará este ano em todo o pessoal militar (uniformizado + civil) mais toda a pesquisa em ciência, espaço e tecnologia mais todos os gastos em meio ambiente, conservação, parques nacionais e recursos naturais mais todos os gastos em rodovias, aeroportos, pontes e todas as outras infra-estruturas de transporte. Dívida mais alta significa custos de juros mais altos, o que reduzirá os gastos com outras coisas que o governo faz. Também aumentará a pressão para aumentar ainda mais os impostos.

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A dívida pública é duas vezes maior que a economia anterior à crise financeira. Além de aumentar o risco de outra crise financeira catastrófica, a alta dívida do governo reduz outras funções do governo, cria pressão por impostos mais altos, deixa os formuladores de políticas menos capazes de responder a recessões futuras, guerras e ataques terroristas e diminui o crescimento salarial futuro. Esse problema só aumentará à medida que o crescimento dos gastos com direitos entrar em alta velocidade daqui a alguns anos, mas simplesmente estabilizar a dívida / PIB em meados dos anos 70 é uma meta insuficiente. Não descanse em louros porque os déficits são menores do que costumavam ser. A alta dívida do governo é um grande problema.



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