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Atualização 25 de maio, 17:20 ET: O voo de teste da Virgin Orbit terminou em falha logo após o LauncherOne ter caído do avião 747 da companhia. A Virgin Orbit confirmou que a queda foi bem-sucedida e que o motor principal do foguete se acendeu. Mas, rapidamente, sofreu algum tipo de anomalia no início do voo. A empresa diz que ninguém se machucou durante o teste e a equipe procurará nos dados para descobrir o que deu errado.

História original: O pequeno lançador de satélites Virgin Orbit – a empresa irmã do empreendimento de turismo espacial de Richard Branson, Virgin Galactic – planeja realizar o primeiro teste de lançamento de seu foguete hoje. A empresa desenvolve e testa seus veículos nos últimos seis anos, mas agora está pronta para finalmente enviar um foguete para a órbita.

O foguete principal da Virgin Orbit é chamado LauncherOne, capaz de lançar pequenas e médias cargas, aproximadamente do tamanho de máquinas de lavar, para o espaço. E o foguete segue um caminho único para chegar lá. Em vez de lançar verticalmente do chão – como a maioria dos foguetes faz hoje em dia – o LauncherOne realmente decola debaixo da asa de um avião Boeing 747. Apelidada de Garota Cósmica, o 747 foi projetado para transportar o LauncherOne até 35.000 pés. Lá, o avião pára, inclinando o foguete em direção ao céu e, em seguida, o LauncherOne cai. Seu mecanismo principal é acionado, impulsionando o LauncherOne o resto do caminho para orbitar.

“Somos um sistema muito único em que somos lançados no ar”, disse Dan Hart, CEO da Virgin Orbit, durante uma conferência de imprensa. “E o que isso nos dá é uma flexibilidade incrível. De fato, temos mobilidade; podemos voar para o espaço de qualquer lugar que possa hospedar um 747, que é quase qualquer lugar, e podemos ir para qualquer órbita. ”

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Pelo menos é assim que deve funcionar. A Virgin Orbit ainda não colocou o LauncherOne em órbita, embora a empresa tenha feito uma quantidade razoável de testes em todo o hardware para que isso aconteça. Os engenheiros da Virgin Orbit realizaram vários testes de ignição com o motor do LauncherOne, chamado NewtonThree, nas instalações de teste da empresa no Mojave Air and Space Port.

A principal piloto da Virgin Orbit, Kelly Latimer, voa rotineiramente na Cosmic Girl, passando pelas manobras que ela precisa fazer durante um lançamento real. E a equipe fez vários testes com o LauncherOne no ar, ensaiando tudo, menos a parte em que os motores do foguete se acendem. A empresa carregou o foguete sob a asa de Cosmic Girl algumas vezes, e a equipe até soltou um manequim LauncherOne do avião, para ver se o foguete caiu como eles esperavam.

Chegar a este lançamento levou um pouco mais de tempo do que a Virgin Orbit havia previsto. Originalmente, a empresa esperava lançar o LauncherOne no início do verão passado, mas a equipe acabou trabalhando mais para desenvolver o foguete. “Adicionamos alguns testes ao longo do caminho ao analisarmos o programa geral de verificação”, disse Hart. “E assim nos ajustamos de acordo. O foco interno da equipe era realmente passar por um processo de desenvolvimento metódico. ” Além disso, a pandemia do COVID-19 forçou a empresa a interromper brevemente as operações este ano e refazer a maneira como as pessoas operam nas fábricas da Virgin Orbit em Long Beach.

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Mas agora, finalmente chegou a hora de voar. O LauncherOne é carregado com uma carga útil simulada ponderada que a empresa tratou como o satélite de um cliente real. Isso significa que a equipe está lidando com isso com cuidado e até limpando, como se fosse a coisa real. “Por si só, não é algo muito empolgante”, disse Will Pomerantz, vice-presidente de projetos especiais da Virgin Orbit, durante a conferência de imprensa. “Você sabe, é essencialmente uma massa inerte de boa aparência que nos permitiu praticar todas as coisas que realmente queríamos praticar”.

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Para colocar essa massa em órbita, o plano é que Latimer decole da porta aérea e espacial do Mojave com o LauncherOne. Ela então voará pela Cosmic Girl sobre o Pacífico e posicionará o avião sobre o ponto de queda do foguete. Latimer lançará o foguete e, alguns segundos depois, os motores deverão acender e iniciar a viagem do LauncherOne ao espaço. A Virgin Orbit tem uma janela de lançamento de quatro horas para esta missão que começa às 13h ET na segunda-feira. Originalmente, a empresa esperava lançar o domingo, mas teve que adiar devido à descoberta de um sensor que agia de maneira engraçada. A empresa só será lançada se todos os critérios climáticos e outras restrições forem atendidas, mas até agora, Hart diz que o clima está bom.

A Virgin Orbit está preparada para aprender com este voo e é realista sobre a possibilidade de algo dar errado. “A história não é muito boa necessariamente para voos inaugurais”, disse Pomerantz, observando que cerca de metade dos lançamentos inaugurais de novos foguetes fracassam. A equipe também está preparada para fazer outro lançamento de teste, se necessário, após este.

Mas se tudo correr bem, o objetivo é que a empresa mude rapidamente para o serviço comercial. Seu primeiro voo de clientes é para a NASA, lançando até 10 pequenos satélites desenvolvidos principalmente por universidades em uma missão chamada ELaNa XX. Isso deve ser um dos poucos que a Virgin Orbit faz este ano. “Esperamos conseguir mais um ou dois vôos este ano, pois entendemos e amadurecemos o sistema”, disse Hart. Essa cadência pode aumentar no próximo ano.

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Quando as operações comerciais estiverem em pleno andamento, a Virgin Orbit se tornará uma das poucas empresas americanas com um foguete operacional dedicado ao lançamento de pequenas cargas úteis em órbita. No entanto, a empresa tem muita concorrência surgindo rapidamente, com inúmeras startups desenvolvendo tipos semelhantes de veículos de lançamento para capitalizar na pequena revolução dos satélites. E outros grandes players, como a SpaceX, também estão tentando entrar no mercado, oferecendo vários satélites pequenos em seus foguetes maiores para colocar numerosos veículos minúsculos no espaço ao mesmo tempo.

A Virgin Orbit está otimista, alegando ter contratos com clientes de empresas comerciais, NASA, Departamento de Defesa e até parceiros internacionais, que somam centenas de milhões de dólares. A empresa também estabeleceu seu preço de pré-lançamento para viagens no LauncherOne em US $ 12 milhões, mas a empresa diz que isso evoluirá com o tempo. “Nossos preços obviamente seguirão o mercado à medida que entrarmos em operação completa”, disse Hart. “E nos ajustaremos de acordo.”

Acima de tudo, Hart acredita que o lançamento de um avião em vez de uma plataforma de lançamento fixa tornará a empresa mais atraente para os clientes em potencial. “Somos realmente únicos no campo, pois temos essa flexibilidade e não estamos saindo de uma faixa congestionada”, disse Hart.



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